Kesabaran – itulah yang diminta Gareth Southgate dalam konferensi persnya menjelang pertandingan pertama Inggris di Piala Dunia 2022.

Anda merasakan bahwa permohonan itu ditujukan kepada para penggemar Inggris dan para pemainnya, yang kemungkinan besar akan menghadapi perlawanan keras kepala dari Iran. Blok rendah, yang akan membuat frustrasi dan mengganggu.

Namun demikian, jangan berharap manajer Inggris meninggalkan pragmatisme hati-hati yang telah melayani timnya dengan sangat baik di dua turnamen besar terakhir.

Pertandingan pembukaan Inggris di Piala Dunia Rusia empat tahun lalu digambarkan oleh media sebagai “awal yang gagap”, “kurang bersemangat”, dan “tidak menginspirasi”.

Harry Kane mencetak gol penentu kemenangan di Volgograd melawan Tunisia untuk meraih kemenangan 2-1 atas tim yang menduduki peringkat ke-23 di peringkat FIFA. Tapi, yang terpenting, mereka menang. Dan itu adalah awal dari performa terbaik Inggris di putaran final Piala Dunia selama lebih dari setengah abad.

Iran berada di peringkat tiga tempat lebih baik sekarang, daripada Tunisia saat itu dan jika Anda menawarkan Southgate sesuatu yang sama-sama tidak menarik tetapi efektif dalam pertandingan pembuka Grup B ini, dia akan melepaskan tangan Anda. Pertandingan pertama untuk Inggris ini adalah tentang hasil, dan menghindari cedera pada pemain kunci.

Silakan gunakan browser Chrome untuk pemutar video yang lebih mudah diakses

Berbicara di GP Abu Dhabi, Emile Smith Rowe dari Arsenal yakin Inggris bisa memenangkan Piala Dunia di Qatar

Southgate yang berhati-hati secara alami akan sangat menyadari jebakan jika mereka kalah. Tim yang kehilangan poin setelah pertandingan grup pembuka mereka sering kesulitan untuk maju. Mereka tidak memiliki ruang gerak, dan harus memenangkan dua pertandingan terakhir mereka untuk menjamin kualifikasi. Empat poin, dan ini undian apakah Anda akan mencapai babak sistem gugur.

Anda tahu bahwa dalam pikirannya, bahkan jika dia tidak mengakuinya secara terbuka – Southgate akan merasa hasil imbang bukanlah hasil yang buruk. USA dan Wales (khususnya) akan menawarkan tantangan yang lebih berat – apalagi mengingat gejolak di Iran yang masih melanda negara tersebut, dan berimbas pada timnas.

Pertanyaan kunci terkait taktik Southgate adalah tentang formasi. Secara pribadi, bos Inggris dan asistennya Steve Holland bingung dengan pendapat umum bahwa bermain dengan tiga bek tengah itu negatif, dan tidak cukup menyerang.

Jude Bellingham merayakan setelah mencetak gol melawan Stuttgart untuk Dortmund

Dan meskipun kemungkinan itu adalah sistem yang mungkin mereka gunakan melawan Iran, bisa jadi mereka memilih empat bek datar, untuk mendapatkan pemain tambahan di lini tengah – dan pemain itu hampir pasti adalah Jude Bellingham.

Pemikiran bahwa Southgate mungkin mengubah formasi pertahanannya untuk mengakomodasi gelandang berusia 19 tahun adalah hal yang luar biasa. Tapi itu adalah deskripsi yang sama tepat dari penampilan Bellingham musim ini – 23 penampilan untuk Borussia Dortmund, banyak sebagai kapten, adalah buktinya.

Empat bek akan memungkinkan manajer Inggris untuk mencapai tiga tujuan penting dalam satu: mendapatkan pemain menyerang ekstra di lapangan, memanfaatkan atletis Bellingham, energi dan kemampuan asli dalam pertahanan dan serangan, dan – yang terpenting – juga mendapatkan waktu permainan Kalvin Phillips itu sangat dia butuhkan.

Jude Bellingham dari Inggris menendang bola selama pertandingan sepak bola UEFA Nations League antara Italia dan Inggris di stadion San Siro, di Milan, Italia, Jumat, 23 September 2022. (AP Photo/Antonio Calanni)

Gelandang Manchester City menjalani operasi bahu pada bulan September, dan dia telah bermain sepak bola kurang dari 70 menit sepanjang musim.

Untuk seorang pria yang selalu hadir dalam perjalanan Inggris ke final Euro, dan yang dinilai Southgate sangat tinggi di samping starter yang dijamin yaitu Declan Rice, itu mengkhawatirkan.

Southgate akan menginginkan Phillips yang tampil penuh untuk pertandingan-pertandingan penting yang akan datang, dan memberinya beberapa menit di lapangan sekarang sangatlah penting. Itu bisa, bagaimanapun, dicapai dengan memasukkannya setelah satu jam pertandingan, misalnya.

Kalvin Phillips berlatih bersama Inggris di Qatar

Dan kita harus ingat bahwa ini adalah Piala Dunia pertama di mana lima pergantian pemain diperbolehkan. Itu berarti Southgate dapat mengubah setengah dari semua pemain lapangannya selama pertandingan, dan itu berarti 11 pemain awal yang dia pilih kurang fundamental dari sebelumnya.

Ini juga berarti bahwa siapa pun yang dia pilih untuk memulai di depan bersama Raheem Sterling dan Harry Kane (keduanya merupakan starter yang tepat) mungkin akan diminta untuk melakukan peran yang lebih disiplin, dengan memperhatikan serangan balik lawan,

Itu akan menunjukkan mungkin Bukayo Saka atau Mason Mount menjadi yang ketiga dari trio penyerang – keduanya memiliki kemampuan bertahan dan luar biasa dalam melakukan pekerjaan kotor untuk Southgate di pertandingan-pertandingan yang telah berlalu.

Silakan gunakan browser Chrome untuk pemutar video yang lebih mudah diakses

Paul Merson dan Clinton Morrison menjelaskan starting XI mereka untuk pertandingan pembukaan Piala Dunia Inggris melawan Iran

Apakah itu tiga bek atau empat bek yang dipilih Southgate, Harry Maguire hampir pasti menjadi pusat pertahanan itu. Itu akan menjadi kontroversial, mengingat kurangnya waktu bermainnya untuk Manchester United dan kepercayaan dirinya yang penyok, yang tidak terbantu oleh kesalahan pertahanan yang membuat Inggris kehilangan satu gol melawan Jerman di Wembley delapan minggu lalu.

Kampanye Nations League mimpi buruk Inggris berarti mereka belum pernah menang dalam enam pertandingan – hasil terburuk tim sejak Southgate mengambil alih kendali.

Dia akan putus asa untuk mengakhiri rekor tanpa kemenangan itu langsung di Piala Dunia ini, dan jika Inggris berhasil melakukannya, kepercayaan – di antara para pemain dan para penggemar – tidak diragukan lagi akan segera kembali.